“Devi essere pronto a bruciare te stesso nella tua stessa fiamma; come potresti risorgere se prima non sei diventato cenere?”.

Nietzsche, “Così parlò Zarathustra”.

Come possiamo rifare il nostro carattere? Possiamo diventare un altro come se fossimo nati di nuovo? La maggior parte dei modelli di sviluppo umano pone limiti stretti alla nostra capacità di cambiamento auto-diretto. Siamo infatti una creatura conservatrice. Desideriamo l’ordine e abbiamo un bisogno profondo di un senso di sé stabile. Il cambiamento, secondo questi modelli, si realizza meglio in modo graduale. Dobbiamo concentrarci a fare piccoli passi ogni giorno nella direzione della persona che vogliamo diventare. Dobbiamo eliminare le nostre cattive abitudini, coltivare quelle buone e, col tempo, questi piccoli cambiamenti si accumuleranno per produrre risultati impressionanti.

Questo approccio al cambiamento personale ha molti meriti e dovrebbe essere l’approccio che la maggior parte delle persone utilizza nel perseguire la crescita personale. Ma questo non è l’unico modo in cui cambiamo, né è adeguato per tutte le situazioni. Infatti, pur essendo creature conservatrici, siamo anche creature mortali con un tempo limitato e una capacità limitata di sopportare la sofferenza. Un cambiamento lento e costante funziona bene se abbiamo una base solida da cui partire, ma se siamo scesi troppo profondamente nel nostro inferno personale, o se la nostra vita è diventata così disfunzionale che ogni piccolo passo avanti viene rapidamente annullato da tutto ciò che non va nella nostra vita, allora l’approccio graduale potrebbe non salvarci. A volte la vita richiede un cambiamento radicale, non un semplice cambiamento di una o due abitudini, ma un cambiamento di tale portata da portare a quella che viene definita una rinascita psicologica. Fortunatamente, questo tipo di cambiamento è possibile e si verifica in un numero di vite maggiore di quanto spesso si pensi, come spiega lo psicologo Michael Mahoney:

“Si verificano rapide trasformazioni della personalità. .[tale cambiamento] comporta cambiamenti duraturi nel senso che le persone hanno di se stesse e nella loro percezione del mondo. Il fenomeno del cambiamento quantico o della trasformazione rapida merita la nostra continua attenzione teorica e di ricerca. Sembra essere più comune di quanto gli psicologi avessero ipotizzato. Inoltre, è saggio riconoscere le implicazioni di tali trasformazioni per le nostre idee sulle possibilità umane”.

Michael Mahoney, Psicoterapia costruttiva.

Ma fino a che punto questo tipo di cambiamento può essere autoindotto? Anche se c’è molto mistero intorno a questo processo, l’idea di una rapida trasformazione della personalità o di una rinascita psicologica ha suscitato a lungo la curiosità dell’umanità. La psicologia moderna forse non dedica a questo argomento l’attenzione che merita, ma ci sono alcuni indizi a cui possiamo guardare per quanto riguarda i meccanismi di questo processo che possono aiutarci a svelare l’enigma della nostra trasformazione.

William James è uno psicologo che ha dedicato molto tempo allo studio di questo fenomeno. Gran parte di ciò che ha imparato è descritto in dettaglio nel suo libro Le varietà dell’esperienza religiosa ed è da questo lavoro che possiamo trovare il nostro primo indizio su ciò che porta a una rinascita psicologica. Secondo James esiste un certo tipo di persona più suscettibile a una rapida trasformazione della personalità ed è il tipo di persona che ne ha più bisogno. Le trasformazioni rapide della personalità non si verificano molto spesso in coloro che sono soddisfatti della vita, ma è più probabile che si verifichino in coloro che hanno raggiunto i pozzi più oscuri della disperazione. Una sofferenza acuta, uno stato depressivo prolungato, una dipendenza perniciosa o una totale disillusione nei confronti della vita sono il terreno fertile da cui si manifesta la rinascita psicologica. O come scrisse Giacomo:

“La via più sicura per raggiungere il tipo di felicità estasiante di cui parlano i nati due volte è stata, come fatto storico, attraverso un pessimismo più radicale di qualsiasi altra cosa che abbiamo ancora considerato”.

William James, Le varietà dell’esperienza religiosa.

Molti, tuttavia, sono coloro che scendono in un inferno vivente, ma relativamente pochi sono quelli che sperimentano la trasformazione di sé che porta a una riaffermazione della vita. Cosa differenzia coloro che rimangono chiusi nella loro miseria da coloro che se ne liberano? Rivolgendosi al mito, la fonte più antica della psicologia dell’uomo, si possono individuare ulteriori indizi su questo processo. La rinascita è uno dei temi più comuni della mitologia. Innumerevoli sono le storie in cui un eroe o un’eroina si trovano di fronte a grandi sfide per poi superarle e sperimentare una trasformazione radicale del loro carattere. Ciò che accomuna molte di queste storie è l’elemento del sacrificio. La rinascita è concessa solo all’uomo o alla donna che per primo placa gli dei. Ma non c’è bisogno di un dio per capire la necessità del sacrificio, poiché esiste una spiegazione psicologica del perché un sacrificio può generare un cambiamento radicale della personalità.

“Il sacrificio significa sempre la rinuncia a una parte preziosa di sé, e attraverso di esso il sacrificatore sfugge all’essere divorato”.

Carl Jung, Tipi psicologici.

Il sacrificio è il passo difficile, ma necessario, di abbandonare un aspetto del nostro sé per aprire la strada all’emergere del nuovo. Il sacrificio è fondamentale nel processo di rinascita per la semplice ragione che spesso ciò che ci tiene bloccati nei nostri problemi è l’incapacità di riconoscere che i modi di vita che ci sono serviti in passato possono trasformarsi da promotori del nostro benessere a causa acuta della nostra sofferenza. Un sacrificio può assumere innumerevoli forme e può essere semplice come la fine di una relazione, l’abbandono di un lavoro senza prospettive o l’interruzione di una dipendenza. Il sacrificio non è mai facile se vuole essere il tipo di sacrificio che può generare una rinascita psicologica. Ma come diceva Nietzsche “il serpente che non può liberarsi della sua pelle perisce” (Nietzsche, L’alba del giorno) e così anche l’uomo o la donna che non rischiano mai di rompere con il passato sono destinati a perire nella stagnazione dei loro modi di essere logori.

“. . . la morte di un’attitudine o di un bisogno può essere l’altra faccia della nascita di qualcosa di nuovo (che è una legge di crescita in natura non limitata agli esseri umani). Si può scegliere di uccidere una strategia nevrotica, una dipendenza, un aggrapparsi, e poi scoprire che si può scegliere di vivere come un sé più libero. . . La “morte” di una parte di sé è spesso seguita da una maggiore consapevolezza di sé, da un maggiore senso di possibilità.

Rollo May, La ricerca di sé da parte dell’uomo.

A volte il solo atto di sacrificio è sufficiente a curare ciò che ci affligge. Liberi dalle catene del nostro passato, possiamo guardare il mondo con occhi nuovi e andare avanti con un nuovo senso di scopo ed energia:

“. … un sacrificio doloroso può essere rischiato con un potente sforzo di volontà” scriveva Jung. “Se ha successo… il sacrificio porta frutti benedetti, e il [sacrificante] balza in un sol colpo nello stato di essere praticamente guarito”.

Carl Jung, Due saggi di psicologia analitica.

Non tutti, tuttavia, scopriranno che il sacrificio da solo porta alla guarigione. Nella maggior parte dei casi il sacrificio avrà inizialmente l’effetto opposto. Invece di curare ciò che ci affligge e di far nascere un nuovo e migliore ordine di vita, il sacrificio porterà al disordine. Infatti, sacrificando un vecchio modo di essere, probabilmente scopriremo che non abbiamo nulla per riempire il vuoto. Il sacrificio ci avrà gettato nel proverbiale regno del caos e qui il pericolo è in agguato. Da un lato, infatti, nei sistemi complessi, come la vita dell’uomo, il caos genera nuove forme di ordine o, come dice Mahoney:

“… la disorganizzazione sistemica sembra essere un importante antecedente della riorganizzazione”.

Michael Mahoney, Processi di cambiamento umano.

D’altra parte, però, c’è sempre il rischio che il caos ci travolga e che, invece di portare a un nuovo e migliore ordine nella vita, la discesa nel caos porti a un crollo psicologico.

Alcuni psicologi suggeriscono che la rinascita psicologica si differenzia dal crollo psicologico solo per il risultato finale. Le fasi che portano al crollo, in altre parole, spesso rispecchiano quelle che producono la rinascita. O, come spiega Jung, la perdita di equilibrio che il sacrificio può produrre:

“. … è simile, in linea di principio, a un disturbo psicotico; cioè, si differenzia dallo stadio iniziale della malattia mentale solo per il fatto che alla fine porta a una maggiore salute, mentre quest’ultima porta a una distruzione ancora maggiore”.

Carl Jung, Due saggi sulla psicologia analitica.

Per diminuire i rischi di un esaurimento è fondamentale un approccio attivo. Come gli eroi del mito, dobbiamo considerarci esploratori del caos, non osservatori passivi che vengono semplicemente spinti e tirati da forze che sfuggono al nostro controllo. Il nostro obiettivo in questa fase è sperimentare nuovi modi di ordinare la nostra vita nel tentativo di riempire il vuoto lasciato dal sacrificio. Ma mentre le nuove forme di ordine sono cruciali per l’assenso dal regno del caos, gli esperimenti con le novità sono stressanti e spesso accompagnati da intensi stati di paura e ansia. Se riusciamo a riconoscere, tuttavia, che questa è una parte naturale del processo e non riflette qualcosa di intrinsecamente sbagliato in noi, possiamo trovare più facile andare avanti nonostante l’agitazione che ci circonda, o come spiega Mahoney:

“. . .gli episodi di intenso disagio emotivo e di disordine spesso riflettono espressioni naturali (e, sì, anche sane) delle lotte di un individuo verso la riorganizzazione. Tali lotte non sempre hanno successo, naturalmente, ma possono essere viste con molta meno paura e impazienza se vengono interpretate come attività di un sistema aperto e in via di sviluppo alla ricerca di un “equilibrio più ampio” con il suo mondo”.

Michael Mahoney, Processi di cambiamento umano.

Una serie di abilità che possono fare la differenza tra il fatto che emergiamo dal regno del caos come due volte nati o che il caos ci costringa a tornare ai nostri vecchi modi di essere, o forse peggiori, sono le abilità di riequilibrio e di rilassamento. Pratiche come la meditazione, l’attività fisica, gli esercizi di respirazione e altre tecniche di questo tipo possono essere cruciali nel tentativo di navigare nel caos in cui siamo caduti:

“Quando nuove esperienze destabilizzano il sistema”, scrive Mahoney, “è prezioso possedere capacità di ri-stabilizzazione e di ritorno a un senso di sicurezza e protezione. Più spesso si praticano e si perfezionano tali esercizi, più ci si sente competenti nel rischiare escursioni verso i margini di esperienze sconosciute”.

Michael Mahoney, Psicoterapia costruttiva.

Alla fine, però, una discesa volontaria nel regno del caos è rischiosa anche se ci armiamo di strumenti che possono facilitare la navigazione in questo regno. Quindi, sapendo che un cambiamento radicale della personalità è possibile e che un sacrificio può generare una rinascita psicologica, facciamo il salto o ci atteniamo all’approccio meno rischioso del metodo graduale di cambiamento? Questa è una domanda che ognuno di noi deve affrontare da solo. Ma se siamo già intrappolati nel nostro inferno personale, la domanda che forse è più appropriata è se non fare il sacrificio sia forse il rischio maggiore. Perché nel regno del caos non si entra solo con un sacrificio volontario. È più tipica una discesa involontaria in queste profondità. Se persistiamo nei nostri modi disfunzionali, se rimaniamo, come dice Jung, un “pilastro inamovibile del passato”, alla fine il fragile ordine della nostra vita può cedere il passo al caos, che ci piaccia o no. Saremo costretti a sacrificare le nostre vecchie abitudini, ma un sacrificio involontario è, secondo Jung, una “catastrofe senza ritorno”; è più probabile che porti a un crollo psicologico che a una rinascita psicologica. Pertanto, se sentiamo che la nostra vita si sta muovendo in questa direzione, se il caos e il disordine si stanno già insinuando, potremmo voler prendere il controllo del processo e fare il sacrificio volontario che potrebbe salvarci da un esito più terribile:

“Nessuno deve negare il pericolo della discesa, ma si può rischiare. Non c’è bisogno di rischiare, ma è certo che qualcuno lo farà. E chi scende per la via del tramonto lo faccia con gli occhi aperti, perché è un sacrificio che spaventa persino gli dei. Tuttavia, a ogni discesa segue una risalita; le forme che scompaiono vengono modellate di nuovo, e una verità è valida alla fine solo se subisce un cambiamento e testimonia in nuove immagini, in nuove lingue, come un vino nuovo che viene messo in nuove bottiglie”.

Carl Jung, Simboli della trasformazione.