“Nessuno è più irrimediabilmente schiavo di chi crede falsamente di essere libero”. (Goethe)

Queste parole sono state scritte da Goethe quasi 200 anni fa, ma sono forse più rilevanti nel nostro tempo di quanto lo fossero nel suo. Molti pensano che viviamo in una società libera semplicemente perché l’Occidente non si è trasformato in un inferno distopico come quello descritto in Nineteen Eighty-Four di George Orwell. La tirannia, secondo la maggior parte delle persone, sarebbe di natura palese, sarebbe ovvia e tutti la riconoscerebbero. Ma è davvero così? O forse viviamo in una società analoga a quella descritta da Aldous Huxley nel suo romanzo distopico Brave New World. Forse la tecnologia, le droghe, la pornografia e altre piacevoli distrazioni hanno creato una cittadinanza troppo distratta per accorgersi delle catene che la legano?

Quando Brave New World fu pubblicato per la prima volta nel 1931, Huxley non considerava il mondo distopico da lui descritto come una minaccia imminente. Trent’anni dopo, però, in seguito alla Seconda guerra mondiale, alla diffusione del totalitarismo e ai grandi passi avanti compiuti dalla scienza e dalla tecnologia, Huxley cambiò opinione e, in un discorso tenuto nel 1961, lanciò il seguente avvertimento:

“Ci sarà, nella prossima generazione o giù di lì, un metodo farmacologico per far amare alla gente la propria servitù, e per produrre una dittatura senza lacrime, per così dire, producendo una sorta di campo di concentramento indolore per intere società, in modo che la gente si vedrà di fatto sottrarre le proprie libertà, ma piuttosto ne godrà, perché sarà distratta da qualsiasi desiderio di ribellarsi dalla propaganda o dal lavaggio del cervello, o dal lavaggio del cervello potenziato da metodi farmacologici. E questa sembra essere la rivoluzione finale”. (Aldous Huxley, Gruppo Tavistock, Scuola di Medicina della California, 1961)

In futuro, secondo Huxley, le classi dirigenti impareranno che il controllo di una popolazione può essere ottenuto non solo con l’uso esplicito della forza, ma anche con il metodo più occulto di annegare le masse in un’offerta infinita di svaghi piacevoli.

“In 1984”, spiega Huxley, “la brama di potere viene soddisfatta infliggendo dolore; in Brave New World, infliggendo un piacere appena meno umiliante”. (Aldous Huxley, Brave New World Revisited)

In che modo, ci si può chiedere, il piacere può essere usato per privare le persone della loro libertà? Per rispondere a questa domanda, dobbiamo parlare del condizionamento operante, che è un metodo per modificare il comportamento di un organismo.

Nel XX secolo, lo psicologo di Harvard B.F. Skinner eseguì una famosa serie di esperimenti in cui testò diversi metodi per introdurre nuovi comportamenti nei ratti. Questi esperimenti portarono alla luce come “le potenze” possono condizionare gli esseri umani ad amare la loro servitù. In una serie di esperimenti, Skinner cercò di coltivare nuovi comportamenti attraverso il rinforzo positivo, fornendo al ratto del cibo ogni volta che eseguiva il comportamento desiderato. In un’altra serie di esperimenti, Skinner cercò di indebolire o eliminare certi comportamenti attraverso la punizione: provocava uno stimolo doloroso quando il ratto eseguiva il comportamento che Skinner voleva eliminare.

Skinner scoprì che la punizione poneva temporaneamente fine ai comportamenti indesiderati, ma non eliminava la motivazione dell’animale a intraprendere tali comportamenti in futuro. “Il comportamento punito”, scrive Skinner, “è probabile che ricompaia dopo che le conseguenze punitive sono state ritirate”. (B.F. Skinner, About Behaviorism) I comportamenti condizionati attraverso il rinforzo positivo, invece, erano più duraturi e portavano a cambiamenti a lungo termine nei modelli comportamentali dell’animale.

Huxley conosceva gli esperimenti di Skinner e ne comprendeva le ramificazioni socio-politiche. In Brave New World e nelle sue opere successive, Huxley prevedeva l’emergere di una “oligarchia di controllo” (Huxley) che avrebbe condotto esperimenti simili sugli esseri umani per condizionarne la docilità e minimizzare il potenziale di disordini civili. Anche Skinner, come Huxley, comprendeva le implicazioni sociali dei suoi esperimenti, ma credeva, contrariamente a Huxley, che il condizionamento operante potesse essere usato dagli ingegneri sociali per il bene comune, portando allo sviluppo di un’utopia gestita scientificamente. Il seguente passaggio del libro Walden Two di Skinner, tuttavia, rivela che tale condizionamento di massa renderebbe in realtà possibile una forma perniciosa di tirannia, in cui le masse sarebbero schiavizzate, pur sentendosi libere.

“Ora che sappiamo come funziona il rinforzo positivo e perché non funziona quello negativo, possiamo essere più deliberati e quindi più efficaci nella nostra progettazione culturale. Possiamo ottenere una sorta di controllo sotto il quale i controllati… si sentono comunque liberi. Fanno quello che vogliono fare, non quello che sono costretti a fare. Questa è la fonte dell’enorme potere del rinforzo positivo: non c’è freno e non c’è rivolta. Grazie a un’attenta progettazione, non controlliamo il comportamento finale, ma l’inclinazione a comportarsi: le motivazioni, i desideri, le volontà. La cosa curiosa è che in questo caso la questione della libertà non si pone mai”. (B.F. Skinner, Walden 2)

In Brave New World, la principale “ricompensa” utilizzata per condizionare la sottomissione attraverso il rinforzo positivo era una super-droga chiamata Soma. “I controllori del mondo”, scrive Huxley, “incoraggiarono il drogaggio sistematico dei loro cittadini a beneficio dello Stato”. (Aldous Huxley, Brave New World Revisited) Il Soma veniva ingerito quotidianamente dai cittadini di Brave New World perché offriva quella che Huxley chiamava una “vacanza dalla realtà” (Aldous Huxley). A seconda del dosaggio, stimolava sensazioni di euforia, piacevoli allucinazioni o agiva come potente sonnifero. Serviva anche ad aumentare la suggestionabilità, aumentando così l’efficacia della propaganda a cui i cittadini erano continuamente sottoposti.

“In Brave New World l’abitudine al soma non era un vizio privato, ma un’istituzione politica…” scrive Huxley. “La razione quotidiana di soma era un’assicurazione contro il disadattamento personale, i disordini sociali e la diffusione di idee sovversive. La religione, dichiarò Karl Marx, è l’oppio dei popoli. In Brave New World la situazione si è ribaltata. L’oppio, o meglio il Soma, era la religione del popolo” (Aldous Huxley, Brave New World Revisited).

Ma i controllori del mondo di Brave New World non si affidarono solo al Soma. La promiscuità sessuale fu promossa dallo Stato come un’altra tattica per garantire che tutti godessero della loro servitù. Lo slogan “Ognuno appartiene a tutti gli altri” fu inculcato nelle menti dei cittadini fin dalla giovane età e, con l’abolizione delle istituzioni della monogamia e della famiglia, tutti poterono assecondare i propri impulsi sessuali senza ostacoli. L’accesso costante alla gratificazione sessuale serviva a garantire che i cittadini fossero troppo distratti per prestare attenzione alla realtà della loro situazione.

Anche l’intrattenimento autorizzato dallo Stato ha svolto un ruolo importante nel creare il “campo di concentramento indolore” di Brave New World. Quelle che Huxley chiamava “distrazioni ininterrotte della natura più affascinante” venivano usate dallo Stato come strumenti di politica per annegare le menti dei cittadini in un “mare di irrilevanza”.

I parallelismi tra Brave New World e le società dei giorni nostri sono innegabili. In Brave New World Revisited, pubblicato nel 1958, Huxley si chiedeva come i futuri ingegneri sociali avrebbero potuto convincere i loro soggetti ad assumere droghe “che li faranno pensare, sentire e comportarsi nei modi [da loro] ritenuti desiderabili” (Aldous Huxley, Brave New World Revisited): “Con ogni probabilità sarà sufficiente rendere disponibili le pillole” (Aldous Huxley, Brave New World Revisited). Oggi si stima che un americano su sei assuma una qualche forma di psicofarmaco. Una crisi di oppioidi si è diffusa in tutto l’Occidente. La possibilità di gratificare gli impulsi sessuali online ha portato molti nelle grinfie della dipendenza da pornografia; e gli smartphone e altre tecnologie forniscono distrazioni piacevoli e senza pensieri che consumano l’attenzione della maggior parte delle persone, per la maggior parte del giorno. Non è chiaro fino a che punto queste distrazioni siano intenzionalmente imposte e fino a che punto siano risposte spontanee alla domanda dei consumatori. Ma, qualunque sia la risposta, la realtà è che una popolazione distratta e istupidita semplicemente non ha le risorse mentali per resistere alla propria schiavitù.

Finché il grido moderno “Datemi la televisione e gli hamburger, ma non disturbatemi con le responsabilità della libertà” (Aldous Huxley, Brave New World Revisited) non sarà sostituito dal grido “Datemi la libertà, o datemi la morte” (Patrick Henry), la libertà non prevarrà. Piuttosto, finché le persone scambieranno la loro libertà con i piaceri e le comodità, il tipo di condizionamento sociale di cui Huxley metteva in guardia non potrà che diventare più raffinato ed efficace con il progredire delle tecnologie e con l’acquisizione di maggiori conoscenze su come prevedere e controllare il comportamento umano. Resta da vedere se la maggior parte di noi sarà in grado di resistere a questo tipo di manipolazione, o se vorrà farlo.

Se le tendenze attuali continuano, l’umanità potrebbe presto essere divisa in due gruppi. Ci sarà chi accoglierà con piacere la propria piacevole servitù e chi sceglierà di resistere per conservare non solo la propria libertà, ma anche la propria umanità. Infatti, come notò l’ex schiavo Frederick Douglass a metà del XIX secolo, molto prima che Huxley scrivesse Brave New World, quando uno schiavo diventa uno schiavo felice, ha effettivamente rinunciato a tutto ciò che lo rende umano.

“Ho scoperto che, per fare uno schiavo felice”, scrive Douglass, “è necessario farne uno sconsiderato… Deve essere in grado di non rilevare alcuna incoerenza nella schiavitù; deve essere in grado di sentire che la schiavitù è giusta; e può essere portato a questo solo quando cessa di essere un uomo”. (Frederick Douglass, Narrativa della vita di Frederick Douglass)